北京时间4月21日,SpaceX的载人龙飞船2号在佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地进行发动机测试时出现意外故障,现场浓烟滚滚。有报道称,太空舱几乎完全烧毁。


SpaceX龙飞船测试现意外,载人飞行可能被推迟-Most01
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随后,SpaceX的发言人证实了此次事故:“今天早些时间,SpaceX对龙飞船2号的发动机进行了一系列静态点火测试,最初的测试很成功,但最后的测试却在测试台上发生了意外。”另外,他们宣布,正与NASA的合作伙伴合作调查事故原因。


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2019年3月,龙飞船进行了一次无人飞行测试,与空间空间站完成对接并成功返回。NASA原计划在今年下半年利用龙飞船执行首次载人飞行计划,将美国宇航员送至国际空间站。不过现在看来,计划要推迟了。这次事故,将会大大推迟龙飞船真正载人升空的时间。不过载人飞行只是SpaceX的一小步,马斯克更远的计划是登陆火星。

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2018年底的时候,埃隆·马斯克(Elon Musk)分享了其火箭公司SpaceX不锈钢火箭飞船的醒目渲染图,并且首次展示了几乎与渲染图完全相同的真实测试飞船图片,飞船下面还有穿着太空服的飞行员。


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最初的渲染图片是由SpaceX制作的。然而,该公司一直在狂热地工作,以在德克萨斯州南部造出现实版的火星飞船原型。马斯克在Twitter上发帖称:“星际飞船的试飞火箭刚刚在德克萨斯州的SpaceX发射场完成组装。这是真实图片,而不是渲染图。”


马斯克和SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)经常称这艘测试飞船为“测试漏斗”,它不是为发射进入环绕地球轨道而设计的。


这是艘非常关键的实验飞行器,它的成功(或失败)将告诉我们SpaceX是如何在朝着建造全尺寸、准备发射向轨道的星际飞船原型迈进的:这艘飞船大约有18层楼高,将来可以运送100人和150吨货物前往火星。


马斯克透露,SpaceX计划在2019年“6月左右”建造更高、具有轨道飞行能力的飞船版本。他说,这艘火箭飞船将有“更厚的皮肤(不会起皱)和更平滑的弯曲鼻子。”


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SpaceX 测试飞船


虽然它不会发射到太空中,但却能帮助马斯克的火箭公司研制更大的类似星际飞船。


马斯克之前说过,全尺寸的星际飞船计划在2023年首次执行载人飞行,这显然是星际飞船发射的窗口。日本亿万富翁前泽友作(Yusaku Maezawa)资助了首次载人飞行任务,但没有透露具体金额。前泽友作计划挑选8名艺术家作为绕月飞行的机组成员。


马斯克已经表示,他希望在本世纪20年代中期,也许最早在2024年,发射第一批火星宇航员,并在2025年到达这颗红色星球。


在2018年的大部分时间里,马斯克和肖特维尔反复表示,“测试漏斗”要到2019年末才能首次飞行。无论是他承诺的哪个时间,这都是发射计划中的一次重大飞跃,这与SpaceX最近获得5亿美元现金的支持相吻合。


马斯克在2018年12月底宣布,SpaceX确实正在德克萨斯州最南端的博卡奇卡(Boca Chica)一个不太知名的发射场建造“测试漏斗”,他还发布了“测试漏斗”的组装照片。


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SpaceX的星际飞船测试原型发射场组装


在马斯克确认和发布照片之前,NASASpaceFlight.com的论坛上就出现了一系列照片,许多SpaceX的忠实追随者聚集在哪里,谈论这家火箭公司的最新活动,并分享相关信息。


这些照片是由博卡奇卡的当地人拍摄的,似乎显示了这个神秘的“测试漏斗”的建成比原计划提前了近一年。马斯克后来表示,主要部件是在洛杉矶制造,并运往半偏远的地方组装。


最新一批当地拍摄的图片显示,工人和起重机正在组装“测试漏斗”。这艘飞船外表看起来没有缝隙,但它不太完美。事实上,它很可能会失败或爆炸,这是在早期测试发射中常见的,SpaceX早期就曾发生过多次。


马斯克把“星际飞船”描述为“丁丁”火箭,这是从20世纪著名的比利时漫画中吸取的灵感。马斯克曾说:“我喜欢‘丁丁’火箭的设计,所以我有点儿想让星际飞船偏向于这一点。”


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SpaceX的大猎鹰火箭(BFR)渲染图


在这里,飞船正在脱离助推器对于马斯克所谓的“最后迭代”火箭设计来说,选择抛光不锈钢材料制造飞船是个重大的转变。


2018年9月,马斯克透露了其两部分火星发射系统的设计更新,当时名为“大猎鹰火箭”(Big Falcon Rocket)。


马斯克当时公布的这艘星际飞船直径约9米,高近55米,并安置在超过66米高的火箭助推器上,马斯克现在称其为“超重型”火箭助推器。


这两个部件都应该主要由碳纤维复合材料制成,这种材料重量更轻,但强度远超钢合金。材料科学和航空航天专家表示,鉴于恶劣的空间环境和修复地球上碳纤维部件的困难,更不用说在太空或其他星球上,对选择碳纤维作为飞船制造材料持保留意见。


超重型火箭助推器可能大部分是用碳纤维建造的,因为它不会到达轨道,而是会降落在发射台上或附近,以供重复使用。但马斯克和他的工程团队现在似乎正致力于用不锈钢合金制造星际飞船。


马斯克表示,SpaceX最新开发的猛禽发动机将由名为SX500的“高温合金”制造,该引擎将为其飞船提供动力。


他还暗示,在重返地球或进入火星大气层的过程中,星际飞船的最新钢质机身“看起来就像液银”,可充当它自己的散热片,而不再需要保护热瓦,就像美国宇航局的航天飞机使用的设计。


马斯克去年曾在推特上写道:“我将在德克萨斯州制造的测试飞船完工之后,做一次完整的星际飞船技术演示,时间可能在2019年3月或4月份。”


当然,在这次意外后,SpaceX 势必要花上数个月的时间与 NASA 合力调查原因,并且对其他正在生产中的载人舱进行整改,首次载人飞行恐怕要延后到年底,甚至是明年了。

值得一提的是,同样在为 NASA 打造载人舱的波音,去年八月同样也是燃料系统发生异常,大幅拖慢了开发进度。但安全永远是最重要的,事故发生在测试中至少可以立即做修改,如果是在载人飞行中出事,那就为时已晚。


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